Edwin H. Armstrong, inventor de la frecuencia modulada de la radio

Edwin Howard Armstrong (1890-1954) fue un ingeniero eléctrico estadounidense, que inventó el circuito regenerativo, el superheterodino y la frecuencia modulada, que son contribuciones de gran importancia en la industria de la radio.

Estudió el bachillerato en la Yonkers High School, Nueva York. En 1909 ingresó en la Universidad de Columbia donde se graduó como ingeniero eléctrico en 1913 y teniendo como catedrático a Michael Idvorsky Pupin, el inventor de la bobina de carga para telefonía. En 1912, siendo todavía estudiante de ingeniería, descubrió el circuito regenerativo: triodo realimentado (la teoría de la realimentación regenerativa fue desarrollada teóricamente, en sus diversas facetas, entre los años 1915 y 1940). Entre 1914 y 1915 publicó diversos artículos sobre amplificadores y osciladores con válvulas.

En la primera guerra mundial fue destinado como oficial de señales (Cuerpo de Transmisiones del Ejército) de la armada americana, desarrollando su segundo gran invento: el receptor de radio superheterodino, que era una mejora del circuito heterodino inventado en 1905 por el canadiense Reginald Aubrey Fessenden. En el circuito heterodino, la señal recibida por un receptor de radio se mezclaba con otra generada en el propio aparato, para producir una señal audible a la frecuencia entre las dos señales; el método de Armstrong mejoraba la sensibilidad y estabilidad de los receptores de radio, al ampliar la técnica del heterodinaje a frecuencias más altas.

En 1919 volvió a la Universidad de Columbia, presentando un artículo en un congreso del IRE en el que exponía las bases científicas de su famoso receptor. Armstrong obtuvo grandes beneficios por los derechos de patente de su invento que vendió a la Compañía Westinghouse  (recibió  el  año  1920 una cantidad del orden 335.000 dólares) y también del receptor superregenerativo que diseñó en 1921.

Su tercer gran invento fue la modulación de frecuencia de señales de radio (frecuencia modulada) en 1933. En un artículo del IRE del mes de noviembre del año 1935, expuso las ventajas de la FM frente a la AM, comparando la batalla entre ambos procedimientos de modulación como la que existió a finales del siglo XIX entre los sistemas eléctricos de corriente contínua y la corriente alterna. En 1939 instaló una emisora de FM en Alpine y desarrolló sistemas de FM para el ejército americano en la Segunda Guerra Mundial.

Tuvo problemas de patentes del circuito regenerativo con Lee de Forest (el inventor de la lámpara triodo) y más tarde tuvo problemas con la patente de la FM, enfrentándose a la poderosa compañía de radio RCA, y desesperado por las continuas batallas legales, que comenzaron en año 1948, se acabó suicidando, saltando al vacío desde la ventana del piso 13 de su apartamento de Nueva York, el 1 de febrero de 1954.

Medalla de Honor del IRE en 1917 (primera medalla concedida por esta institución). Caballero de la Legión de Honor francesa en 1919. Recibió la Medalla Franklin del Instituto Franklin en 1941, la Medalla Edison del AIEE en 1943 y la Medalla al mérito del ejército de los EE.UU. en 1947. Fue uno de los cuatro ingenieros/inventores cuyas fotografías salieron en diversos sellos emitidos por el Servicio de Correos de EE.UU., el 21 de septiembre de 1983 (los otros fueron Philo T. Farnsworth, Charles Steinmetz y Nikola Tesla).

Sello postal de los EE.UU. dedicado a Edwin Armstrong. 1983.

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